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George Gershwin

Ça commence par une histoire d'amour

En 1890, le père de George Gershwin, Morris Gershovitz, quitte la Russie pour s'établir à New York, aux États-Unis. Dès son arrivée, il se lance à la recherche de la fille qu'il aime, Rose Bruskin, qui se trouve déjà quelque part dans la ville de New York. Morris doit d'abord trouver un tailleur nommé Greenstein. Vous voyez... Greenstein est l'oncle de Morris et, lui, il sait où se trouve Rose. Non seulement Morris réussit à trouver Rose, mais il l'épouse en 1895.

Tout comme beaucoup d'autres juifs russes, Morris, Rose et l'oncle Greenstein ont quitté leur pays pour échapper aux pogroms (soulèvements meurtriers) qui les menaçaient tous les jours.

Morris et Rose Gershovitz sont pauvres mais heureux. Ils ont trois garçons, Ira (1896), George (1898) et Arthur (1900), ainsi qu'une fille, Frances (1906). Pour sembler plus américains, ils changent leur nom russe de Gershovitz en Gershwin.

L'indiscipliné de la famille

Le deuxième fils de la famille, George, est considéré comme « ... un garçon peu discipliné ».
Beaucoup disent de lui : « Mme Gershwin a de bons enfants, mais son fils George... Il va sûrement lui causer des ennuis! »

George n'est pas un élève modèle. Ses bulletins sont mauvais et il sèche les cours. Il n'aime pas l'école; il préfère de beaucoup faire du patin à roulettes, pratiquer des sports et explorer son voisinage!

Vous connaissez quelqu'un qui lui ressemble?

En règle générale, George est mauvais perdant. Il prend parfois des choses qui ne lui appartiennent pas. Mais Ira est toujours là pour le tirer d'affaire.

Toute la famille Gershwin adore la musique. Ira est un parolier talentueux. Il aide George à composer des chansons. (Un parolier est une personne qui rédige les paroles de chansons.) Frances est une bonne chanteuse. Il lui arrive parfois de se produire sur scène. Arthur aime, lui aussi, écrire des chansons, mais il fait carrière comme courtier en valeurs mobilières. George est celui qui deviendra un célèbre compositeur américain.

En avant la musique

Quand George a 12 ans, les Gershwin achètent un piano pour qu'Ira puisse prendre des leçons. Quant à George, il a déjà découvert son amour de la musique par l'entremise d'un ami de huit ans, Max Rosenzweig, petit violoniste prodige. (Un prodige est une personne très jeune qui est extraordinaire par ses talents pour quelque chose.)

George aime la musique du ragtime. Il apprend seul à jouer des chansons populaires sur le piano mécanique d'un ami. Quand le nouveau piano arrive chez lui, George s'y installe tout bonnement et se met à jouer les chansons qu'il connaît déjà. Peu après, il commence à prendre des leçons. Les Gershwin assistent aussi à des concerts, mais uniquement si un pianiste soliste s'y produit.

George Gershwin finit par trouver un excellent professeur de piano en la personne de Charles Hambitzer, dont il affirme que c'est la première personne à avoir eu une grande influence dans sa vie musicale. Hambitzer lui enseigne la musique classique, mais l'encourage tout de même à cultiver son intérêt et à développer son talent pour le jazz.

Tin Pan Alley

Quand George a 14 ans, sa mère l'inscrit à la High School of Commerce. Il n'y reste qu'un an parce qu'il commence à divertir les clients du centre de villégiature Catskills moyennant un piètre salaire de 5 $ par semaine. Il aime ce genre de travail et décide de chercher un emploi au Tin Pan Alley.

Le Tin Pan Alley est un petit secteur de la ville de New York qui abrite toutes les maisons d'édition de musique. Pour se faire de la publicité, celles-ci embauchent des douzaines de pianistes qui doivent jouer leur musique sans arrêt. C'est aux sons stridents et métalliques qu'ils émettent et qui ressemblent au bruit de casseroles qui s'entrechoquent que le secteur doit son nom.

George est engagé par Jerome H. Remick and Co., un éditeur de musique populaire de New York. Pour 15 $ par semaine, il y travaille comme « pianiste-démonstrateur ». Dix heures par jour, il s'installe à un vieux piano dans une pièce minuscule et déchiffre des chansons dans n'importe quel ton. Il joue pour des vocalistes, des gérants de salle de spectacle, des chefs d'orchestre de variétés et des artistes de music-hall afin de les aider à choisir des partitions. L'objectif de la société Remick est de produire et de vendre des chansons le plus vite possible, car la concurrence est très forte.

Cette expérience de travail se révèle fort précieuse pour Gershwin, tant sur le plan musical que sur le plan social. Il fait la connaissance du célèbre acteur et danseur Fred Astaire en jouant pour lui et il noue avec lui de solides liens d'amitié.

À 18 ans, George Gershwin publie sa première chanson, qui lui rapporte 5 $. Il travaille avec Murray Roth à la composition de When You Want'Em, You Can't Get'Em (When You've Got'Em, You Don't Want'Em).

Quel titre long! Enfin. En passant, le « Em » dans ce titre est l'abréviation de « them » et désigne les filles.

Pour gagner un peu plus d'argent, George enregistre des cylindres piqués pour les pianistes. En neuf ans, il en enregistre environ 130. Pour faire croire aux clients qu'ils écoutent des pianistes différents, il lui arrive parfois d'utiliser des faux noms.

Avec le temps, George finit par ne plus aimer son travail parce que la société Remick ne le laisse pas jouer ses propres compositions. Les choses ne bougent pas très vite chez l'éditeur et ce n'est qu'en 1917 qu'il publie une chanson de Gershwin : Rialto Ripples.

Dès 1919, George Gershwin est très populaire. Avec son ami Irving Caesar, il compose Swanee pendant le repas de midi et le voyage de retour à la maison en autobus. Gershwin joue la chanson à la fête organisée par Al Jolson. Ce dernier l'aime et l'inclut dans son propre spectacle. Swanee devient la chanson la plus populaire de Gershwin. Il compose ensuite deux autres chansons : Somebody Loves Me et I'll Build a Stairway to Paradise.

George compense son manque d'éducation formelle en sachant bien écouter. Il aime particulièrement les soirées où l'on discute de politique, de littérature et d'arts.

Gershwin est en grande demande dans les réunions mondaines. Il improvise au piano, si bien que ses prestations sont toutes différentes. Comme passe-temps, il s'adonne à la peinture. Musicien et artiste doué, il possède en outre une collection d'œvres d'art de grande valeur.

Ira Gershwin est souvent invité aux mêmes soirées que George. Il s'assied tranquillement, rayonnant de fierté pour le succès de son frère cadet.

Les femmes aiment George Gershwin et il les aime. C'est un beau jeune homme au teint foncé, grand, musclé, talentueux et intelligent. Même s'il aura beaucoup de femmes dans sa vie, il demeurera célibataire. Il compose une courte chanson sur un air de valse et laisse un espace blanc dans les couplets... ce qui lui permet de changer le nom dans la chanson quand il change de petite amie. Hum...

La musique de Gershwin

À 25 ans, Gershwin fait sa première apparition sur scène comme compositeur et pianiste. Il accompagne la chanteuse d'origine canadienne, Éva Gauthier. Le programme comprend plusieurs de ses compositions. C'est « le début du jazz sophistiqué ». En 1924 a lieu la grande première de Rhapsody in Blue. L'auditoire déborde d'énergie et trouve le programme long et ennuyant. Les gens commencent à quitter la salle avant même que le numéro de Gershwin soit joué. Quand on exécute enfin Rhapsody, la foule s'anime! Les applaudissements durent tellement que George doit faire cinq rappels.

George enregistre Rhapsody in Blue cet été-là. Cet enregistrement se trouve maintenant sur disque compact. L'œvre est utilisée dans le film Manhattan. En 1984, elle sera jouée à l'ouverture des Jeux Olympiques d'été à Los Angeles. Quatre-vingt-quatre pianistes jouent la partie solo sur 84 pianos blancs. Rhapsody in Blue est devenue l'un des éléments constituants de la musique américaine.

George et Ira Gershwin remportent un autre succès avec leur comédie musicale Lady Be Good, qui est jouée pour la première fois sur Broadway en 1924. Jusqu'à ce moment-là, Ira avait utilisé le pseudonyme d'Arthur Francis pour toutes ses œvres, mais quand il découvre qu'un parolier anglais porte le même nom, il décide de se révéler publiquement comme le parolier de George.

En 1925, George Gershwin est tellement célèbre qu'il est le premier musicien né en Amérique à paraître sur la couverture de la revue Time.

George essaie de composer six mélodies par jour, simplement pour « libérer son énergie créatrice ». Sa composition Of Thee I Sing est la première comédie musicale à remporter le prix Pulitzer en 1931. Comme ce gala ne comporte pas de catégorie musique, le prix est décerné à Ira et à deux autres paroliers plutôt qu'à George. Ira estime qu'on n'a pas rendu justice à son frère et en demeure amer pendant des années.

Le compositeur français Maurice Ravel admire, lui aussi, la musique de George Gershwin; quand ce dernier lui demande des leçons de musique, Ravel lui répond qu'il ne peut rien lui apprendre. Il estime que le génie compositeur et le style unique de Gershwin doivent continuer de se développer sans subir d'influence.

Voici ce que George Gershwin dit de lui-même et de sa musique :

« La musique doit refléter les idées et les aspirations des gens et de leur temps. Pour moi, les gens, ce sont les Américains et le temps, c'est aujourd'hui. »

George Gershwin continue à voyager et à composer. En Californie, il écrit la musique du film Delicious. Fasciné par les instruments de musique latino-américains, qu'il découvre pendant des vacances à Cuba, il s'en sert dans sa Cuban Overture.

Gershwin est maintenant riche. Il est propriétaire d'un duplex de 14 pièces comprenant un gymnase, un studio et un local où sont installées ses propres peintures et sa collection d'œvres d'art. Il vit le « rêve américain ».

Gershwin compose l'une des comédies musicales les plus réussies de tous les temps, Porgy and Bess, qui sert même à la réalisation d'un film. Il s'assure que le spectacle Porgy and Bess ne peut être présenté que par une distribution composée exclusivement de Noirs.

La grande finale

À 39 ans, Gershwin connaît de graves problèmes de santé. Ses maux de tête sont tellement violents qu'il s'effondre de douleur. En juillet 1937, George s'évanouit dans une salle de toilette et est transporté d'urgence à l'hôpital. Pendant cinq heures, les médecins essaient de lui enlever une tumeur profondément enfouie dans le cerveau. Il ne reprend jamais connaissance et meurt le 11 juillet 1937. Ses funérailles, auxquelles assistent 3 500 personnes, ont lieu au Temple Eman-El, à New York.